La pandemia beneficia a las ballenas bajando la contaminación acústica

Ha bajado sensiblemente la contaminación acústica del océano



Se benefician las ballenas por la disminución de la contaminación acústica del océano
Se benefician las ballenas por la disminución de la contaminación acústica del océano

Las consecuencias económicas del COVID-19 han silenciado temporalmente parte del ruido proveniente del tráfico marítimo. Eso les ha dado a los científicos una oportunidad única de estudiar qué le sucede a la vida marina, y en especial a las ballenas, cuando los humanos se calman.

Actualmente, los seres humanos contaminan los océanos con las hélices de barcos y tubos de aire en busca de depósitos de petróleo y gas. Ver el comportamiento de las ballenas y otras criaturas ahora que la pandemia ha calmado las cosas es como un vistazo a cómo era la vida marina antes de que los humanos subieran drásticamente el volumen durante los últimos 200 años.

Las ballenas tienen más espacio

«Es como si esta horrible pandemia nos confinara a los humanos en espacios realmente pequeños. Pero les devolvió a las ballenas mucho espacio para crecer, tanto física como acústicamente. Tengo la suerte de aprovechar esta oportunidad única en la vida de estudiar la comunicación de las ballenas en la tranquilidad natural».

Dijo Christine Gabriele, bióloga de vida silvestre en el Parque Nacional y Reserva Glacier Bay, en una conferencia de prensa

Sin la presencia de cruceros y botes turísticos que atraen a cientos de miles de visitantes a Glacier Bay, Alaska, cada año, las ballenas jorobadas tenían la oportunidad de ocupar más espacio y relajarse. Los investigadores los observaron socializando e incluso tomando siestas en medio de canales que normalmente habrían estado ruidosos y llenos de embarcaciones. Los niveles medios de sonido diarios en la bahía en 2020 fueron un 50% más silenciosos que en la misma época del año pasado. Estaba tan silencioso que Gabriele pudo escuchar lo que ella creía que era un largo intercambio entre una madre y una cría.

Gabriele y otros investigadores están sintonizando una red de hidrófonos, que son básicamente micrófonos submarinos, para documentar estos cambios. Fue una de varios científicos del Servicio de Parques Nacionales, la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica (NOAA) y la Universidad Texas A&M en Galveston que compartieron los hallazgos preliminares de su investigación. Tuvieron una sesión informativa sobre el ruido del océano durante la reunión anual de otoño de la Unión Geofísica Estadounidense.

La investigación puede informar políticas y avances tecnológicos

A lo largo de las costas del noroeste del Pacífico y Columbia Británica, los niveles de ruido del océano se redujeron en aproximadamente un 30% esta primavera. Se debe a la menor cantidad de embarcaciones. El ruido creado por humanos en las costas de California y Massachusetts también disminuyó, dijeron los investigadores durante la sesión informativa. Todavía están realizando sus estudios y aún tienen que publicar gran parte de su trabajo. Planean colaborar con científicos de otras regiones del mundo para obtener una mejor imagen global de los efectos de la pandemia en los paisajes sonoros del océano.

Los investigadores también continuarán observando de cerca a las ballenas jorobadas. Tomarán muestras de biopsia de las ballenas para ver si hay diferencias en sus hormonas del estrés este año y el próximo. Y están escuchando cómo podría cambiar la comunicación de las ballenas. Tienen curiosidad por saber si las vocalizaciones de las ballenas se vuelven más complejas cuando pueden escucharse mejor entre sí y viceversa. Estudios realizados en el pasado han descubierto que las ballenas elevan la voz a medida que aumenta el ruido ambiental. Es similar a lo hacen los humanos en un entorno ruidoso, lo que no suele generar intercambios prolongados.

Hay muchas otras formas en que la vida marina diversa depende del sonido para navegar por sus mundos, encontrar comida y evitar convertirse en comida para otra cosa. Los científicos están luchando para aprovechar al máximo este respiro silencioso para comprender mejor todo eso. La esperanza es que parte de esta investigación pueda informar políticas y avances tecnológicos que puedan mantener el clamor del océano a niveles soportables en el futuro. Incluso cuando la actividad económica se recupere.

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