Vacas con parásitos un mayor problema para el cambio climático

Los científicos detectaron un preocupante circuito de retroalimentación



Las vacas y el cambio climático
Las vacas y el cambio climático

Las vacas con problemas de estómago podrían ser un gran problema para el clima, encuentra un nuevo estudio. Eso se debe a que las vacas y otros animales con gusanos y otros parásitos producen más gas de efecto invernadero superpotente, el metano, que los animales sanos. El metano es de 28 a 36 veces más poderoso que el dióxido de carbono cuando se trata de calentar el planeta.

La Organización de las Naciones Unidas para la Agricultura y la Alimentación estimó que la cantidad de metano procedente del ganado y otros animales crecerá un 20% entre 2017 y 2050. Pero cuando se tienen en cuenta las infecciones por gusanos parásitos, el aumento de metano podría llegar hasta un 82%. Esto es según un nuevo artículo publicado en Trends in Ecology & Evolution.

Esa es una gran discrepancia, especialmente dada la cantidad de ganado domesticado que ya está contribuyendo al cambio climático. La ganadería constituye el 60% de toda la biomasa de mamíferos en la Tierra. Y, las industrias ganaderas son responsables de más del 14% de las emisiones de gases de efecto invernadero causadas por el hombre. (A modo de comparación, la aviación solo representa alrededor del dos por ciento de las emisiones globales).

Una peligrosa retroalimentación de las vacas, los parásitos y el clima

Lo que es aún más preocupante es que podría haber un circuito de retroalimentación peligroso entre el cambio climático, las enfermedades parasitarias y el aumento de las emisiones de metano. Los animales infectados con gusanos parásitos y bacterias expulsan más metano a lo largo de sus vidas, lo que acelera el cambio climático. Los parásitos que infectan al ganado pueden prosperar en temperaturas más cálidas, infectando incluso a más animales, y así continúa el círculo vicioso.

«Ese podría ser un fenómeno realmente interesante, o uno importante que realmente no estamos considerando».

Vanessa Ezenwa, autora principal del artículo y profesora de ecología en la Universidad de Georgia

Infectadas o no, las vacas y otros herbívoros con pezuñas, llamados rumiantes, se encuentran en la parte superior del montón emisor de metano. Otros animales (incluidas las personas) también emiten metano, pero los rumiantes eructan más gas debido a sus estómagos de cuatro cámaras. Tienen una cámara completa para fermentar alimentos, donde los microbios que los ayudan a digerir los alimentos duros bombean una gran cantidad de gases que calientan el planeta. «Para ellos es magnífica, en comparación con nosotros», dice Ezenwa.

Las infecciones parasitarias pueden provocar una serie de cambios que podrían aumentar las emisiones de metano de las vacas. Los animales crecen más lentamente, lo que conduce a más emisiones de por vida, ya que les toma más tiempo desarrollarse lo suficiente como para sacrificar la carne. Una infección también puede reducir la producción de leche, haciendo que la producción lechera sea menos eficiente. Los ganaderos podrían decidir sacrificar y reemplazar su ganado con más frecuencia. La evidencia sugiere que esto generalmente conduce a más animales (y más emisiones) en lugar de menos.

El peor escenario

En el extremo de los escenarios ofrecidos en el documento, si todos los animales se enfermaran, las emisiones de metano del ganado aumentarían en un 52% a nivel mundial, según los autores del estudio. Para calcular esto, Ezenwa y sus colegas revisaron la investigación existente sobre los efectos de las infecciones parasitarias en la producción de metano en animales específicos. Utilizaron esos hallazgos para averiguar cuál es el impacto global potencial sobre las emisiones de metano. Los datos de la Organización de las Naciones Unidas para la Agricultura y la Alimentación sirvieron como referencia.

Existen algunas limitaciones para el estudio, que proporciona estimaciones en lugar de cifras concretas. Los investigadores utilizaron una escala móvil de prevalencia potencial de infecciones, ya que no tenían una tasa global real de infecciones parasitarias. Las cifras del mundo real pueden variar drásticamente de una región a otra y existen lagunas en los datos.

Sentido común

Los resultados del nuevo estudio no son necesariamente sorprendentes, según Ermias Kebreab, director del World Food Center de la Universidad de California en Davis. Kebreab no participó en el estudio. “Es de sentido común”, dice.

La investigación podría ser más útil en países de ingresos bajos a medianos donde las infecciones parasitarias son más comunes, señala Kebraeb. América del Norte y Europa han aumentado la productividad del ganado al controlar mejor los patógenos, dice.

«Este es un buen artículo para ayudarnos a recordar que hay un problema que se agrava».

,Dice Kebraeb

Los gusanos parásitos que causan problemas a las vacas se desarrollan afuera antes de infectar al huésped. Algunos de estos gusanos necesitan temperaturas más cálidas para prosperar, según Ezenwa. A medida que el cambio climático hace que los inviernos sean más suaves y los veranos más largos en algunas regiones, estos parásitos tienen más tiempo para desarrollarse e infectar al ganado, dice.

En última instancia, el nuevo estudio muestra la necesidad de más investigación para informar los esfuerzos para abordar la crisis climática. Eso podría tener una serie de beneficios: animales más sanos y un mundo más sano para que todos vivamos.

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