¿Qué es el aceite de palma y por qué lo es prácticamente todo?



¿Qué es el aceite de palma?
El aceite de palma está hecho de la pulpa de la fruta de palma de aceite. Los expertos estiman que el aceite de palma se encuentra en aproximadamente el 50% de todos los artículos empacados

El aceite de palma es un aceite vegetal comestible que proviene de la pulpa de la fruta de la palma de aceite. Originaria de África occidental, la palmera de aceite ahora se cultiva con mayor frecuencia en los trópicos del sudeste asiático.

El aceite de palma es el aceite vegetal más comúnmente producido en el mundo y está incorporado en una amplia gama de productos. Incluidos muchos alimentos, cosméticos y biocombustibles. La producción anual mundial de petróleo de 2018 a 2019 fue de casi 81,6 millones de toneladas (71 millones de toneladas métricas), según el Departamento de Agricultura de los Estados Unidos (USDA). Se espera que llegue a 264 millones de toneladas (240 millones de toneladas métricas) para 2050 , The Guardian informó en 2019. Como referencia, la producción anual mundial de aceite de soja, el segundo aceite más producido en el mundo, fue de aproximadamente 63 millones de toneladas (57 millones de toneladas métricas) de 2018 a 2019, según el USDA.

El mercado mundial del aceite de palma crece cada año que pasa. Para 2022, se estima que su valor alcanzará los $ 88 mil millones, según la Organización Mundial de la Salud. Los mayores proveedores mundiales de este aceite son Indonesia, seguido de Malasia. Combinados, esos países producen aproximadamente el 85% del mundo.

La producción de aceite de palma es controvertida. Se debe a que las plantaciones de palma aceitera ocupan el lugar de miles de acres de bosques talados. Esto hace que la producción de aceite de palma sea uno de los principales motores de la deforestación. Por otro lado, la producción del aceite proporciona empleos a millones de personas y es un recurso natural importante en áreas del mundo con economías en dificultades.

¿Por qué el aceite de palma está en todo?

Los expertos han estimado que el aceite de palma se puede encontrar en aproximadamente el 50% de los artículos envasados en el supermercado, según la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza (UICN). Esto incluye todo, desde detergentes hasta cosméticos y dulces.

El atractivo del aceite de palma para los fabricantes radica en su bajo costo y versatilidad. Tiene una tasa de producción por hectárea mucho más alta que cualquier otro aceite vegetal. Requiere cantidades relativamente pequeñas de energía, fertilizantes y pesticidas para producir. La palma aceitera produce alrededor del 35% de todo el aceite vegetal en menos del 10% de tierra asignada a cultivos de aceite. Para obtener la misma cantidad de aceites alternativos, como el aceite de soja o de coco, se necesitarían entre cuatro y 10 veces más tierra. Esto según el World Wildlife Fund (WWF).

¿Por qué el aceite de palma es malo para el medio ambiente?

La producción de aceite de palma es vista como un camino de salida de la pobreza para las poblaciones de los países en desarrollo donde se produce. El motivo es simple, impulsa el desarrollo económico. Esa tendencia ha proliferado en todo el mundo; Están comenzando a surgir más plantaciones en Asia, África y América Latina. La industria del aceite de palma emplea a unos 3,5 millones de trabajadores en Indonesia y Malasia, según un informe de Humanity United.

Sin embargo, la rápida expansión de las plantaciones de palma aceitera significa que la producción de este aceite también es un importante contribuyente a la deforestación a gran escala. Las plantaciones industriales de palma aceitera han causado el 56% de la deforestación en la isla de Borneo desde 2005, según un estudio publicado en la revista Scientific Reports.

La tierra y la biodiversidad

La creciente dedicación de la tierra que alguna vez ocupó los bosques tropicales y otros hábitats ricos en especies a las plantaciones de palma aceiterea ha convertido la producción de aceite de palma en una gran amenaza para la biodiversidad. La expansión de las plantaciones ha llevado a un riesgo cada vez más grave de extinción para el orangután, el elefante pigmeo y el rinoceronte de Sumatra. La producción de aceite de palma afecta al menos a 193 especies amenazadas, según la Lista Roja de Especies Amenazadas de la UICN.

Las plantaciones también son una gran fuente de emisiones de gases de efecto invernadero. Debido a que generalmente se establecen en tierras convertidas de bosques pantanosos, la limpieza de la tierra libera grandes cantidades de dióxido de carbono y metano. El método más común de limpieza es mediante incineración, o las llamadas «prácticas de tala y quema». Estas prácticas también contribuyen a la neblina de humo regional y la contaminación del agua.

¿Puede el aceite de palma ser sostenible?

Los consumidores con conciencia ambiental podrían pensar que boicotear los productos que contienen aceite de palma, ya sea al no comprarlos o al presionar a los minoristas para que lo renuncien, es la mejor ruta para eliminar el daño ambiental causado por las plantaciones de aceite de palma. Pero no es tan simple como eso.

Si se restringiera el uso de aceite de palma, tendría que ser reemplazado por otros tipos de aceites vegetales para satisfacer la demanda mundial. Sin embargo, no hay una alternativa igual. Otros aceites como la colza, el girasol y la soja no son tan eficientes para producir como la palma. En 2018, la UICN publicó un informe que describía cómo boicotear el aceite simplemente cambiaría los impactos de la biodiversidad del cultivo a las regiones donde se producen sus aceites de reemplazo, como los bosques tropicales y las sabanas de América del Sur.

«Si está cambiando la demanda a un aceite menos eficiente, necesitará más tierra. Más tierra viene a expensas de los hábitats naturales que todos apreciamos y amamos en todo el mundo».

Dijo Matthew Struebig, Científico de la conservación tropical de la Universidad de Kent en el Reino Unido

La sostenibilidad es más amplia que la protección de las especies

Nuestra mejor esperanza para disminuir los impactos ambientales del aceite de palma es luchar «por una producción más sostenible», dijo Struebig. Y eso significa más que simplemente eliminar la amenaza a las especies en peligro de extinción.

«La sostenibilidad es mucho más amplia que la simple protección de las especies. Se trata de los medios de vida de las personas, de su bienestar; se trata de las emisiones de gases de efecto invernadero, se trata de agua limpia y saludable; se trata de tener acceso a un salario digno. Los problemas que existen son mucho más amplios que los orangutanes».

Dijo Struebig

A partir de 2020, poco menos del 20% del aceite de palma se produce de manera sostenible, de acuerdo con la Mesa Redonda sobre Aceite de Palma Sostenible (RSPO), una iniciativa global formada en 2004 que establece normas específicas sobre deforestación, legalidad, transparencia e impacto social, normas que deben cumplirse para que el aceite se considere derivado de manera sostenible. Empresas como PepsiCo, Unilever, Nestlé y General Mills se han comprometido a obtener aceite de palma sostenible 100% certificado por RSPO.

Apoyo a iniciativas y marcas comprometidas con la sostenibilidad

Varios grupos sin fines de lucro también están trabajando para lograr una industria más sostenible en países donde millones dependen de su existencia continua. Por ejemplo, una iniciativa con sede en Malasia llamada Asia Salvaje está ayudando a organizar a cientos de pequeños agricultores en grupos más grandes que pueden ser certificados para vender fruta de palma que cumpla con los requisitos del Estándar de Producción de Aceite de Palma Sostenible de Malasia (MSPO) y RSPO, por lo que beneficia tanto a los agricultores como al medio ambiente.

El aceite de palma no desaparecerá pronto. Por lo tanto, la forma más efectiva de frenar los impactos ambientales del aceite de palma es apoyar las iniciativas y marcas comprometidas con una industria de aceite de palma más sostenible.

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