Investigadores convierten glicerol en un producto químico valioso



Logran convertir glicerol a dihidroxiacetona (DHA) con óxido de cobre
Logran convertir glicerol a dihidroxiacetona (DHA) con óxido de cobre

Un equipo de investigadores de Tokyo Tech y Taiwan Tech ha descubierto una manera de utilizar eficientemente el exceso de glicerol producido en la producción de biodiesel.

El biodiesel, que se elabora con aceites vegetales a través de un proceso conocido como transesterificación, produce cantidades excesivas de glicerol. Solo en Europa, se estima que la industria del biodiesel produce un excedente de 1,4 millones de toneladas de glicerol al año. Este producto no se puede vender a otras industrias.

En su estudio, los investigadores encontraron que el óxido de cobre (CuO), que es barato y abundante, puede usarse como catalizador para convertir selectivamente el glicerol en el compuesto orgánico más valioso dihidroxiacetona (DHA) incluso en condiciones de reacción leves.

La conversión electroquímica de glicerol a DHA se ha estudiado durante años. Pero los enfoques existentes requieren el uso de metales preciosos, como el platino, el oro y la plata. Como el uso de estos metales representa el 95% del costo total de la conversión de glicerol a DHA, generalmente se requiere una alternativa asequible.

Para que la conversión tenga lugar utilizando CuO, el pH en la solución de la celda electroquímica debe estar en un valor específico. A través de varias técnicas de microscopía, los investigadores analizaron la estructura cristalina y la composición del catalizador de CuO y los adaptaron para hacerlo estable mientras inspeccionaban las posibles vías de conversión de glicerol en su sistema, de acuerdo con el pH de la solución. Esto les permitió encontrar condiciones de reacción apropiadas que favorecieron la producción de DHA.

«No solo hemos descubierto un nuevo catalizador abundante en tierra para la conversión de DHA de alta selectividad. También demostramos la posibilidad de dar una nueva vida valiosa a un producto de desecho de la industria del biodiesel».

Explicó el profesor Tomohiro Hayashi, investigador principal de Tokyo Tech.

El proceso adicionalmente produjo hidrógeno a través de la división del agua, permitiendo que el nuevo enfoque aborde dos problemas simultáneamente.

«Tanto las industrias de biodiesel como de generación de hidrógeno podrían beneficiarse de nuestro sistema, lo que llevaría a un mundo más sostenible».

Agregó Hayashi

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