Antártida y su influencia en el aumento del nivel del mar

Foto de avión de la Antártida, una cascada de 400 pies de ancho drena fuera de la plataforma de hielo Nansen al océano
Foto de avión de la Antártida, una cascada de 400 pies de ancho drena fuera de la plataforma de hielo Nansen al océano

Los masivos lagos, ríos y arroyos de la Antártida podrían ayudarnos a entender el aumento del nivel del mar. Este gran sistema de drenaje ha existido desde hace décadas…

La Antártida no es un enorme bloque estático de hielo donde muy poco pasa. Por primera vez, los científicos se están dando cuenta de lo activa que es la extensa red de lagos, ríos y arroyos del continente. Estos cuerpos de agua han existido durante décadas en la Antártida, y su agua de deshielo afecta la estabilidad de la plataforma de hielo por debajo. Esto, a su vez, tiene importantes implicaciones para el aumento del nivel del mar.

La masa terrestre de la Antártida está rodeada por cientos de plataformas de hielo flotantes que juegan un papel clave en la prevención de que el nivel del mar engulla nuestras ciudades costeras. De hecho, estas plataformas de hielo evitan que el hielo terrestre fluya hacia el mar, lo que elevaría el nivel del mar en varios metros. Los científicos saben desde hace tiempo que, en el verano, el hielo superficial y la nieve en estos estantes de hielo se derriten, mezclándose en lagos y arroyos. Pero hasta ahora, el fenómeno se pensó era bastante raro, según Alison Banwell en la Universidad de Cambridge Scott Polar Research Institute, que escribió un comentario sobre la nueva investigación.

El estudio reciente, publicado en Nature, muestra que la red de lagos y arroyos está muy extendida en la parte superior de muchas plataformas de hielo, transportando agua hasta 75 millas. Algunos estanques fueron encontrados teniendo hasta 50 millas de largo. “El hecho de que haya estos enormes ríos que mueven el agua por cientos de kilómetros, es en sí un descubrimiento muy emocionante”, comenta el autor principal del estudio Jonathan Kingslake, glaciólogo del Observatorio Terrestre Lamont-Doherty de la Universidad de Columbia. “Son muy comunes a través de la capa de hielo, pero estamos muy lejos de ser capaces de entender cómo se comportan y cómo impactarán a la capa de hielo a largo plazo”.

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De hecho, hay mucho que no sabemos sobre la forma en que esta agua de deshielo interactúa con la capa de hielo. Se cree que los lagos y los estanques que se forman sobre el hielo son peligrosos. Eso es porque el peso del agua líquida puede romper el hielo; Cuando el agua drena a través de las grietas, puede congelarse y expandirse, ensanchando las grietas y fracturando el hielo. Se cree que este proceso causó la desintegración de la plataforma de hielo Larsen B en 2002.

Pero el agua de deshielo no sólo se acumula en charcos. El estudio muestra que también fluye cuesta abajo en ríos por millas a través del continente. Y otro estudio publicado también en Nature, muestra que el agua de deshielo no debilita necesariamente la plataforma de hielo debajo. Este segundo artículo analizó una región particular llamada Nansen Ice Shelf ubicada en la Antártida Occidental. Aquí, grandes y complejas redes de ríos permiten que grandes cantidades de agua de deshielo fluyan de la plataforma hacia el océano, con una cascada de 400 pies de ancho. El sistema de drenaje puede estar protegiendo la plataforma de hielo sacando el agua del hielo rápidamente, antes de que su peso alcance a rajarlo.

Cada "X" rojo representa un drenaje separado. Hasta ahora, se pensaba que tales características existían principalmente extremo norte (superior izquierda) de la Antártida. Su presencia generalizada indica que el hielo puede ser más vulnerable a la fusión de lo que se pensaba anteriormente.
Cada “X” rojo representa un drenaje separado. Hasta ahora, se pensaba que tales características existían principalmente extremo norte (superior izquierda) de la Antártida. Su presencia generalizada indica que el hielo puede ser más vulnerable al deshielo de lo que se pensaba anteriormente.

Esto significa que el agua de deshielo no es necesariamente peligrosa. ” Siempre pensamos que el agua de deshielo actúa como un martillo en un estante de hielo”, dice el autor principal del segundo artículo de Nature, Robin Bell, un científico polar en el Observatorio de la Tierra de Lamont-Doherty de la Universidad de Columbia. “Este estudio sugiere que no podemos asumir que si subimos la temperatura, cada plataforma de hielo se derrumbará”. Más bien, el estudio sugiere que el proceso será más complejo.

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Los científicos esperan que mientras las temperaturas se calienten, vamos a ver aún más agua de deshielo en la Antártida. Así que comprender cómo se comporta esta agua y qué efectos tiene es clave para predecir lo que va a suceder en esta parte del mundo, y si va a afectar el aumento del nivel del mar.

En el primer estudio, los investigadores analizaron imágenes satelitales de Antártida a partir de 1973, así como fotos aéreas tomadas desde 1947 en adelante. Ellos encontraron que un sistema de drenaje generalizado y complicado hecho de lagos y ríos ha existido a través de la Antártida durante décadas. Algunos de estos arroyos y estanques están presentes tan cerca como 375 millas del Polo Sur, y a 4.300 pies sobre el nivel del mar. Esas son áreas que se pensaban libres de agua líquida.

Es imposible saber si la cantidad de agua de deshielo ha aumentado realmente en los últimos 70 años, dice Kingslake. Eso es porque en el pasado, las fotos de la Antártidae no se tomaron con tanta frecuencia como hoy. Así que podría tener una foto tomada en 1973, y luego otra de 1980, sin imágenes en el medio, dice Kingslake. Esa brecha de siete años no permite a los investigadores entender las tendencias a largo plazo, y calcular si estamos viendo más agua de deshielo.

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“En este momento, la indicación inicial es que las cosas no han cambiado significativamente”, dice Kingslake. Pero a medida que el planeta se calienta, los científicos esperan ver más hielo y nieve de la superficie para derretirse y alimentar a los lagos o fluir en los ríos. No obstante, queda por ver qué efectos tendrá este agua líquida sobre la estabilidad de la plataforma de hielo.

“Es complicado y hay un montón de procesos que son realmente interesantes y que realmente no entendemos”, dice Kingslake. Es por eso que los estudios publicados por Nature son importantes: añaden una pieza a rompecabezas para averiguar cómo funciona una de las mayores reservas de hielo, Antártida, en la Tierra. A medida que la temperatura sube y las aguas calientan, toda esta información será clave para entender cómo el nivel del mar subirá.

En cuanto a cómo Kingslake se interesó en estudiar los sistemas de drenaje de la Antártida, todo es gracias a Google Earth. En 2010, solía pasar mucho tiempo navegando por el sitio, dice. En cierto momento, notó un montón de estanques en la superficie de hielo de la Antártida. Eso lo inspiró a estudiar imágenes de satélite más detalladas y mirar en el sistema generalizado de lagos y ríos que salpican el continente.

Acerca de Mauricio Robales 88 Articles
Co-fundador de Red Estrategia. Desarrollador en ClicAds.

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