Enorme reserva subterránea de helio podría evitar la escasez mundial



Nuevas reservas de helio en el Gran Valle de Tanzania en África
Nuevas reservas de helio en el Gran Valle de Tanzania en África

Grandes reservas subterráneas de helio en África Oriental son por lo menos dos veces mayores que las primeras reportadas. Según científicos de la Universidad de Oxford y la compañía que planea comenzar a bombear el precioso gas dentro de tres años.

El descubrimiento de compartimientos de helio en la región del Gran Valle del Rift de Tanzania fue anunciado a finales del año pasado. Las muestras iniciales de las filtraciones de gas en el área indicaron que los depósitos subterráneos contenían un promedio de 2.6 por ciento de helio, mezclado principalmente con nitrógeno.

Sobre la base de esa cifra, los evaluadores independientes de recursos estimaron que el campo de gas subterráneo contiene 54 mil millones de pies cúbicos (1,5 mil millones de metros cúbicos) del gas, o aproximadamente un tercio de las reservas mundiales conocidas, que han estado disminuyendo durante décadas, según a las evaluaciones anuales de la US Geological Survey.

Pero las nuevas medidas de las filtraciones del gas de Tanzania ahora muestran concentraciones de helio de hasta cuatro veces el valor promedio anterior. Dijo Thomas Abraham-James, geólogo y CEO de Helium One. Una empresa con sede en Portugal que planea comenzar a vender el gas a nivel internacional para 2020.

Abraham-James dijo que una segunda evaluación independiente del recurso subterráneo en Tanzania asciende ahora a 98.600 millones de pies cúbicos (2.8 mil millones de metros cúbicos). “Así que es casi el doble de tamaño”, dijo.

Explicó que los métodos de muestreo de campo utilizados en 2015 habían permitido que una pequeña cantidad de aire diluya la concentración de helio en las muestras de gas.

Pero las nuevas mediciones en tiempo real del gas de las filtraciones, conducidas por los geoquímicos Chris Ballentine y Peter Barry de la Universidad de Oxford a finales del año pasado, mostraron que las concentraciones de helio son mucho más altas que las estimaciones iniciales sugeridas.

“Seguramente todavía estamos subestimando lo que está presente. Pero sin embargo, eso nos da espacio para actualizar y mejorar a medida que avanzamos”, dijo Abraham-James.

Escasez crítica

El descubrimiento del campo de helio en Tanzania se produce cuando el mundo se enfrenta a una escasez de gas no renovable. Tiene aplicaciones críticas en la industria, la investigación científica y la medicina. Especialmente para los escáneres de resonancia magnética utilizados en muchos hospitales.

Durante décadas, la principal fuente en todo el mundo han sido las reservas subterráneas en Texas. Propiedad del gobierno de los Estados Unidos. A mediados de la década de 1990, la Reserva Nacional de Helio, cerca de Amarillo, tenía más de 1.400 millones de dólares de deuda. En 1996 el Congreso de Estados Unidos ordenó que las reservas de gas fueran vendidas a empresas privadas. Los suministros comerciales de helio de la reserva cesarán en 2021. Según la Oficina de Administración de Tierras del Departamento del Interior de los Estados Unidos.

La nación de Medio Oriente de Qatar también ha sido una importante fuente de helio en los últimos años. Suministrando hasta un cuarto de la demanda internacional de trazas de helio separadas del gas natural subterráneo, dijo Abraham-James.

Pero los suministros de helio de Qatar cesaron a principios de este año. Tras el cierre de la frontera del país con Arabia Saudita y otras sanciones impuestas por varias naciones de Oriente Medio. Por el supuesto apoyo de Qatar a organizaciones terroristas, dijo.

“La dinámica de oferta en este momento es muy difícil, particularmente con la salida de Estados Unidos en 2021. Y Qatar, es justo decir, tiene su parte de problemas”, dijo.

“El mundo necesita una fuente confiable de helio, para que no veamos las fluctuaciones que tenemos en los últimos tiempos”.

El helio se crea en la Tierra sólo por la desintegración radiactiva de elementos pesados como el uranio. Se necesitan millones de años para que los compartimentos del gas, como los que se encuentran en Texas y Tanzania, se acumulen bajo tierra. Y el gas escapa fácilmente a la atmósfera después del uso.

Abraham-James dijo que la perforación exploratoria comenzará en junio o julio del próximo año. La empresa espera comenzar a producir el gas tan pronto como una pequeña planta de procesamiento se pueda construir en la zona. “Probablemente a finales de 2020, la gente comenzará a usar helio tanzano”, dijo.

Gas Africano

Barry y Ballentine usaron un espectrómetro de masas portátil para hacer la última medición de gas en los sitios de Helium One en Tanzania. En lugar de emplear su método anterior de recolección de muestras para su posterior análisis en un laboratorio.

“Probablemente hicimos 50 mediciones en el campo, y vimos hasta cuatro veces más helio en estas muestras”, dijo Barry. “Esto fue muy emocionante para nosotros. Pudimos demostrar muy convincentemente que hay mucho más helio de lo que evaluamos originalmente”.

Barry y Ballentine formaron parte del equipo científico que identificó la ubicación de las probables bolsas de helio en Tanzania. Utilizando una nueva teoría de producción de helio por fuentes de calor subterráneas. Como los volcanes de la región del Valle del Rift en Tanzania. Pueden liberar el gas desde donde se forma lentamente dentro de antiguas rocas.

Barry dijo que los depósitos de helio se encontraban dentro de una “zona de Goldilocks” para la producción de helio. A unos 200 kilómetros de la zona volcánica alrededor del Monte Rungwe de Tanzania.

Agregó que la investigación inicial sobre el campo de helio de Tanzania se presentó en la Conferencia Goldschmidt del año pasado sobre geoquímica en Yokohama, Japón. Y que la investigación actualizada fue presentada en la misma conferencia en agosto en París.


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