Menos biocombustibles, más espacios verdes: un investigador exige cambios

Menos biocombustibles, más espacios verdes: investigador exige cambios
Menos biocombustibles, más espacios verdes: investigador exige cambios

Un investigador de la Universidad de Michigan dice que cultivar y cosechar cultivos bioenergéticos implica un mal uso de la tierra. Cultivos como el maíz para etanol o árboles para alimentar plantas de energía. Y la tierra, es un recurso precioso en la lucha contra el cambio climático.

Las áreas verdes sin explotar, como los bosques y los pastizales, naturalmente secuestran dióxido de carbono. Son una de las mejores esperanzas de la sociedad para reducir rápidamente los gases de efecto invernadero en la atmósfera. Afirma John DeCicco, profesor de investigación en el Instituto de Energía de la U-M.

Los autores son DeCicco y William Schlesinger, presidente emérito del Instituto Cary de Estudios de Ecosistemas. La publicación es un artículo de opinión en la edición actual de Actas de la Academia Nacional de Ciencias.

Los investigadores piden a los responsables de la formulación de políticas, agencias de financiamiento, académicos y líderes de la industria que cambien urgentemente su enfoque de la bioenergía a lo que llaman “gestión de carbono terrestre” o MTC. Esa estrategia enfatiza plantar más árboles y conservar más áreas silvestres que se alimentan de dióxido de carbono.

“El mundo necesita repensar sus prioridades sobre cómo usar la biosfera. En términos de la urgencia del problema climático y los riesgos para la biodiversidad”, dijo el investigador.

La biosfera abarca toda la vida en la Tierra. Para la protección del clima, se refiere particularmente a los árboles, las plantas y el carbono vivo – microorganismos – en los suelos.

“Las políticas actuales que promueven la bioenergía contribuyen a la presión para convertir las tierras naturales en bosques cosechados o tierras de cultivo”, señaló el investigador. “Pero la tierra de alta calidad es un recurso limitado. Para reducir el CO2 atmosférico, el uso más eficiente de la tierra ecológicamente productiva es dejarla sola o reforestarla. Debe permitirse que actúe como un sumidero de carbono natural a largo plazo”.

El nuevo artículo de opinión expande los hallazgos anteriores de DeCicco. Los biocombustibles no son intrínsecamente neutrales al carbono, como se supone que lo son. También destaca la investigación a largo plazo de Schlesinger, como un importante ecologista y biogeoquímico.

Al supuesto de que la bioenergía simplemente recicla carbono, DeCicco y Schlesinger consideran un error de contabilidad importante. Se basa en las evaluaciones del ciclo de vida utilizadas para la política energética, así como en los protocolos para la contabilidad internacional del carbono. Y ha fomentado importantes inversiones en I + D en biocombustibles. A su vez, se les ha asignado un papel clave en muchos escenarios de estabilización climática.

El núcleo de esa suposición es la idea de que producir un biocombustible y luego quemarlo para obtener energía mueve una cantidad determinada de carbono de la biosfera a la atmósfera. Luego regresa en un ciclo estable y sin fin. Esto contrasta con el flujo de una sola vía de carbono de combustibles fósiles de la Tierra a la atmósfera.

Pero aquí es donde DeCicco describe un problema. Para que la bioenergía sea realmente neutral en carbono, la cosecha de la biomasa para producirla tendría que acelerar en gran medida el flujo neto de carbono de la atmósfera a la vegetación. De lo contrario, muchas décadas pueden pasar antes de que el crecimiento futuro de la planta pague la “deuda de carbono” del exceso de dióxido de carbono en el aire.

“Todas las formas comerciales actuales de bioenergía requieren tierras y riesgo de deudas de carbono. Las mismas perduran por décadas en el futuro. Dada la urgencia del problema climático, es desconcertante por qué algunas partes consideran aceptables estas emisiones excesivas de CO2 a corto plazo”, escriben los investigadores.

En 2016, DeCicco publicó un estudio. El investigador encontró que solo el 37% del dióxido de carbono emitido por la quema de biocombustibles fue compensado por el aumento de la captación de carbono en los cultivos. Esto sucedió durante los primeros ocho años del mandato de biocombustibles de los Estados Unidos.

Es necesario reducir la concentración de dióxido de carbono en la atmósfera. DeCicco y Schlesinger señalan que se debe aumentar la velocidad a la que los árboles y otras plantas lo eliminan del aire. No descartan posibles avances en algas u otras opciones de bioenergía futuristas. Pero dicen que por ahora no existe una mejor estrategia de reducción de dióxido de carbono con base biológica. Se deben proteger y restaurar los ecosistemas naturales ricos en carbono.

“Se debe evitar la deforestación y reforestación de las áreas cosechadas. Hasta un tercio de las emisiones actuales de dióxido de carbono de los combustibles fósiles podrían mantenerse en la biosfera”. Señalan los investigadores. “La gestión de carbono terrestre puede mantener el carbono fuera de la atmósfera durante muchas décadas”.


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