Gorgonias. El cambio climático modifica la composición de los arrecifes

Las gorgonias y los arrecifes - cambio climático
Las gorgonias y los arrecifes - cambio climático

Las gorgonias están reemplazando a los corales escleractinios que están desapareciendo de los ecosistemas marinos.

Esto se debe al impacto humano y al cambio climático global. Es el resultado de un estudio realizado por Sergio Rosi. Investigador del Instituto de Ciencia y Tecnología Ambiental de la Universidad Autónoma de Barcelona (UAB). Allí analiza la razón por la cual las gorgonias (u octocorales) están demostrando ser una de las “especies ganadoras”. Triunfan en el proceso de transición desencadenado por la espiral de mortalidad y la degradación de los corales en las profundidades del mar y los arrecifes.

Se estima que después del último evento de El Niño (2015-2016), el 50% de los arrecifes de coral de Australia ya no funcionan. Los corales han muerto o han sufrido daños graves. El cambio climático está erosionando en todos los niveles los sistemas más complejos. Como por ejemplo, los arrecifes creados por los corales escleractinios. Que son animales eficientes que capturan la luz a través de sus simbiontes (algas microscópicas) para nutrirse y construir “piedra”. Esa misma “piedra” (la parte dura del coral, formada por carbonato de calcio) es en parte responsable de la alta tasa de fotosíntesis de las algas. Y suministran hasta el 95% de los nutrientes que el animal necesita para vivir.

“¿Qué está pasando? Aunque la luz puede permanecer bastante constante, la temperatura del mar ha aumentado”, explica Rossi. Cuanto más altas son las temperaturas, se aceleran los procesos metabólicos relacionados con el proceso fotosintético, para acrecentar las moléculas tóxicas. El exceso de toxicidad causado por las algas molesta al coral … o a las algas en sí, no está claro.

Lo que está claro es que cuando la temperatura es demasiado alta, las algas simplemente abandonan el coral. Este proceso se conoce como blanqueamiento. Y sin algas, con solo 5-15% de nutrientes, el coral muere.

Dada esta situación, las gorgonias (y las esponjas) están reemplazando al coral muerto en gran medida. El estudio se publicó recientemente en la revista Scientific Reports. Tiene como objetivo comprender el funcionamiento de los arrecifes de coral a fin de prever su futuro. Para ello, compara por primera vez la eficiencia fotosintética en nueve gorgonias del Caribe. Uno de los lugares más afectados por la transición de un arrecife de coral sano a uno dominado por diferentes especies. Y no es solo debido al cambio climático. El estudio muestra que la eficiencia fotosintética tiene que ver con la morfología de los organismos. De las gorgonias en cuestión que tienen más flexibilidad alimenticia (trófica) con respecto a los recursos existentes que los corales escleractinios.

Estos datos nos permiten comprender mejor por qué los octocorales parecen tener una ventaja en los procesos de transición con respecto a los escleractianos. “Pero todavía quedan muchas preguntas por responder. Se necesita entender cuál será el futuro paisaje submarino en las zonas tropicales del mundo entero”.

Sin embargo, según el investigador, la sustitución de corales por gorgonias no es del todo satisfactoria. Aunque las gorgonias son más flexibles a los cambios y se adaptan mejor, almacenan y retienen menos cantidad de carbono de la atmósfera. Sus estructuras no forman arrecifes como los corales duros, ni son más resistentes a los huracanes. El 99% de la energía de olas en la costa durante un huracán es absorbida por los arrecifes de coral. Por lo tanto, el estudio concluye que la desaparición de estos arrecifes y otras estructuras biogénicas complejas y de larga vida solo acelera el proceso de degradación de todo el planeta.


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