Aerosoles y su influencia sobre el calentamiento global

Los nuevos cálculos muestran que los científicos han subestimado enormemente los efectos de la contaminación del aire



Aerosoles y su influencia en las nubes y el calentamiento global
Aerosoles y su influencia en las nubes y el calentamiento global

Una nueva investigación muestra que el grado en que los aerosoles enfrían la tierra ha sido subestimado en gran medida.

Lo que requiere un recálculo en los modelos de cambio climático para predecir con mayor precisión el ritmo del calentamiento global.

Desde hace un tiempo, la comunidad científica ha sabido que el calentamiento global es causado por las emisiones hechas por el hombre en forma de gases de efecto invernadero. Y el enfriamiento global por la contaminación del aire en forma de aerosoles.

Sin embargo, hay una nueva investigación publicada en Science por la Universidad Hebrea de Jerusalén. En ella el profesor Daniel Rosenfeld muestra que el grado en que los aerosoles enfrían la tierra ha sido subestimado en gran medida. Lo que requiere un recálculo de modelos de cambio climático para predecir con mayor precisión el ritmo del calentamiento global.

¿Qué son los aerosoles?

Los aerosoles son pequeñas partículas que flotan en el aire. Pueden formarse de forma natural (por ejemplo, polvo del desierto) o artificialmente (por ejemplo, humo de carbón, escape de automóviles). Los aerosoles enfrían nuestro ambiente al mejorar la cobertura de nubes que reflejan la luz solar. Al hacerlo el calor regresa al espacio.

Las nubes se forman cuando el viento sube y se enfría. Sin embargo, la composición de las nubes está determinada en gran medida por los aerosoles. Mientras más partículas de aerosol superficial contenga una nube, más pequeñas gotas de agua retendrá. La lluvia ocurre cuando estas gotas se unen. Las gotitas pequeñas tardan más tiempo en unirse que las gotitas grandes. Entonces las nubes llenas de aerosol o “contaminadas”, al esperar que las gotitas se unan y la lluvia caiga (después de lo cual se disiparán), contienen más agua y viven en el cielo por más tiempo. Por lo que cubrirán un área mayor. Mientras tanto, las nubes cargadas de aerosoles reflejan más energía solar en el espacio. Enfriando así la temperatura general de la Tierra.

¿En qué medida los aerosoles enfrían nuestro medio ambiente?

Hasta la fecha, todas las estimaciones no eran confiables. Resultaba imposible separar los efectos de los vientos crecientes que crean las nubes, de los efectos de los aerosoles que determinan su composición. Hasta ahora.

Rosenfeld y su colega Yannian Zhu del Instituto Meteorológico de la provincia de Shaanxi en China desarrollaron un nuevo método. Utiliza imágenes de satélite para calcular por separado el efecto de los vientos verticales y los números de gotas de nubes de aerosol. Aplicaron esta metodología a la cubierta de nubes bajas sobre océanos del mundo entre el Ecuador y el paralelo 40S. Con este nuevo método, Rosenfeld y sus colegas pudieron calcular con mayor precisión los efectos de enfriamiento de los aerosoles. Y descubrieron que el efecto de enfriamiento es casi el doble más alto de lo que se pensaba anteriormente.

Sin embargo, si esto es cierto, ¿por qué la tierra se está calentando, no enfriando?

A pesar de toda la atención mundial sobre el calentamiento climático, las tasas de contaminación por aerosoles de los vehículos, la agricultura y las centrales eléctricas siguen siendo muy altas. Para Rosenfeld, esta discrepancia podría apuntar a una realidad cada vez más profunda y problemática.

“Los aerosoles causan un efecto de enfriamiento mayor que el estimado anteriormente. Pero el efecto de calentamiento de los gases de efecto invernadero también ha sido más grande de lo que pensábamos. Permitiendo que las emisiones de gases de efecto invernadero superen el efecto de enfriamiento de los aerosoles. Apuntando a una mayor cantidad de calentamiento global de lo que pensábamos anteriormente “.

El hecho de que nuestro planeta se está calentando a pesar de que los aerosoles se están enfriando a velocidades más altas de lo que se pensaba nos lleva a una paradoja:

Los esfuerzos globales para mejorar la calidad del aire desarrollando combustibles más limpios y quemando menos carbón podrían terminar dañando nuestro planeta reduciendo la cantidad de aerosoles en la atmósfera.

Al hacerlo, disminuyen la capacidad de enfriamiento de los aerosoles para compensar el calentamiento global.

Rosenfeld plantea otra hipótesis para explicar por qué la Tierra se está calentando a pesar de que los aerosoles la han estado enfriando a una velocidad aún mayor. Se trata de un posible efecto de calentamiento de los aerosoles cuando se alojan en nubes profundas. Es decir, a unos 10 kilómetros o más sobre la Tierra. La Agencia Espacial de Israel y el Centro Nacional de Estudios Espaciales de Francia (CNES) se han unido para desarrollar nuevos satélites. Los que podrán investigar este fenómeno de nube profunda, con el Profesor Rosenfeld como su investigador principal.

De cualquier manera, la conclusión es la misma. Nuestras predicciones actuales del clima global no toman en cuenta correctamente los efectos significativos de los aerosoles en las nubes sobre el balance energético global de la Tierra. Además, los recálculos de Rosenfeld significan que los científicos tendrán que reconsiderar sus predicciones de calentamiento global. Actualmente predicen un aumento de la temperatura de 1,5 a 4,5 grados Celsius para fines del siglo 21. De este modo podrán proporcionarnos un diagnóstico y pronóstico más precisos del clima de la tierra.


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